Dietas y Nutrición

Aceite de Palma: ¿Bueno o Malo?

aceite de palma

En todo el mundo, el consumo de aceite de palma está aumentando. Sin embargo, es un alimento muy controvertido.

Por un lado, se ha informado que proporciona varios beneficios para la salud.

Por otro lado, puede presentar riesgos para la salud del corazón. También hay preocupaciones ambientales relacionadas con el aumento constante de su producción.

Este artículo examina en detalle el aceite de palma y sus efectos en la salud, el medio ambiente y la sostenibilidad.

¿Qué es el aceite de palma?

El aceite de palma proviene del fruto carnoso de las palmas de aceite. El aceite de palma no refinado a veces se conoce como aceite de palma rojo debido a su color rojizo-anaranjado.

La principal fuente de aceite de palma es el árbol Elaeis guineensis, que es nativo de África occidental y sudoccidental. Su uso en esta región se remonta a más de 5.000 años atrás.

Una palma aceitera similar conocida como Elais oleifera se encuentra en Sudamérica, pero rara vez se cultiva comercialmente. Sin embargo, a veces se utiliza un híbrido de las dos plantas en la producción de aceite de palma.

En los últimos años, el crecimiento de la palma aceitera se ha expandido al sudeste asiático, incluyendo Malasia e Indonesia. Estos dos países producen actualmente más del 80% de la oferta mundial de aceite de palma.

Al igual que el aceite de coco, el aceite de palma es semisólido a temperatura ambiente. Sin embargo, su punto de fusión es de 35°C, que es considerablemente más alto que los 24°C para el aceite de coco. Esto se debe a las diferentes composiciones de ácidos grasos de los dos aceites.

El aceite de palma es uno de los aceites menos caros y más populares en todo el mundo, y representa un tercio de la producción mundial de aceite vegetal.

Es importante señalar que el aceite de palma no debe confundirse con el aceite de palmiste.

Aunque ambos proceden de la misma planta, el aceite de palmiste se extrae de la semilla del fruto. Proporciona diferentes beneficios para la salud.

►En resumidas cuentas:

El aceite de palma proviene de palmeras nativas de África, donde se consume desde hace miles de años. Es semisólido a temperatura ambiente y difiere del aceite de palmiste en su composición nutricional.

¿Cómo se utiliza?

El aceite de palma se usa para cocinar y también se agrega a muchos alimentos listos para comer en su supermercado.

Su sabor es considerado sabroso y terroso.

Algunas personas describen su sabor como similar al de la zanahoria o la calabaza.

Este aceite es un alimento básico en las cocinas de África Occidental y tropical, y es especialmente adecuado para curry y otros platos picantes.

A menudo se utiliza para saltear o freír porque tiene un punto de humo alto de 232°C y permanece estable bajo fuego alto .

El aceite de palma a veces se agrega a la mantequilla de maní y otras mantequillas de nueces como estabilizador para evitar que el aceite se separe y se asiente en la parte superior del frasco.

Además de las mantequillas de nueces, el aceite de palma se puede encontrar en varios otros alimentos, incluyendo:

  • Cereales
  • Productos horneados como pan, galletas y panecillos
  • Barras de proteína y barras de dieta
  • Chocolate
  • Cremas para el café
  • Margarina

En la década de 1980, el aceite de palma fue reemplazado por grasas trans en muchos productos debido a la preocupación de que el consumo de aceites tropicales pudiera poner en peligro la salud del corazón. Sin embargo, después de que los estudios revelaron los riesgos para la salud de las grasas trans, los fabricantes de alimentos reanudaron el uso del aceite de palma.

Este aceite también se encuentra en muchos productos no alimenticios, como pasta de dientes, jabón y cosméticos.

Además, puede utilizarse para producir biodiésel, que sirve como fuente de energía alternativa.

►En resumidas cuentas:

El aceite de palma se utiliza en la cocina, especialmente en las cocinas y curry de África Occidental. También se encuentra en ciertos alimentos, productos y combustibles.

Composición de los nutrientes

Aquí está el contenido nutricional de una cucharada (14 gramos) de aceite de palma:

  • Calorías: 114
  • Grasa: 14 gramos
  • Grasa saturada: 7 gramos
  • Grasa monoinsaturada: 5 gramos
  • Grasa poliinsaturada: 1,5 gramos
  • Vitamina E: 11% del IDR

Todas las calorías del aceite de palma provienen de la grasa. Su composición en ácidos grasos es de 50% de ácidos grasos saturados, 40% de ácidos grasos monoinsaturados y 10% de ácidos grasos poliinsaturados.

El principal tipo de grasa saturada que se encuentra en el aceite de palma es el ácido palmítico, que aporta el 44% de sus calorías. También contiene grandes cantidades de ácido oleico y pequeñas cantidades de ácido linoleico y ácido esteárico.

El pigmento rojo-naranja del aceite de palma roja proviene de antioxidantes conocidos como carotenoides, incluyendo el betacaroteno, que su cuerpo puede convertir en vitamina A.

En el aceite de palma fraccionado, la parte líquida se elimina mediante un proceso de cristalización y filtrado. La porción sólida restante es mayor en grasa saturada y tiene una temperatura de fusión más alta.

►En resumidas cuentas:

El aceite de palma es 100% grasa, la mitad de la cual está saturada. También contiene vitamina E y el aceite de palma roja contiene antioxidantes llamados carotenoides, que su cuerpo puede convertir en vitamina A.

Puede tener beneficios para la salud

El aceite de palma se ha relacionado con varios beneficios para la salud, incluyendo la protección de la función cerebral, la reducción de los factores de riesgo de enfermedades cardíacas y la mejora del estado de la vitamina A.

Salud cerebral

El aceite de palma es una excelente fuente de tocotrienoles, una forma de vitamina E con fuertes propiedades antioxidantes que pueden apoyar la salud cerebral.

Estudios en animales y humanos sugieren que los tocotrienoles en el aceite de palma pueden ayudar a proteger las delicadas grasas poliinsaturadas en el cerebro, retrasar la progresión de la demencia, reducir el riesgo de accidente cerebrovascular y prevenir el crecimiento de lesiones cerebrales.

En un estudio de dos años con 121 personas con lesiones cerebrales, el grupo que tomó tocotrienoles derivados del aceite de palma dos veces al día permaneció estable, mientras que el grupo que recibió un placebo experimentó crecimiento de la lesión.

Salud del corazón

El aceite de palma ha sido acreditado para proporcionar protección contra las enfermedades del corazón.

Aunque algunos resultados del estudio han sido mixtos, este aceite generalmente parece tener efectos beneficiosos sobre los factores de riesgo de la enfermedad cardíaca, incluyendo la reducción del colesterol LDL “malo” y el aumento del colesterol HDL “bueno”.

Un gran análisis de 51 estudios encontró que los niveles de colesterol total y LDL eran más bajos en las personas que seguían dietas ricas en aceite de palma que en aquellas que consumían dietas altas en grasas trans o ácido mirístico y láurico.

Un estudio reciente de tres meses observó los efectos reductores del colesterol del aceite de palma hecho de un híbrido de Elaeis guineensis y Elaeis oleifera.

En este estudio, las personas consumieron 25 ml (2 cucharadas) de aceite de oliva o un aceite de palma híbrido diariamente. Basado en una caída del 15% en el colesterol LDL en ambos grupos, los investigadores sugirieron que este aceite de palma podría ser llamado “el equivalente tropical del aceite de oliva”.

Sin embargo, es importante notar que un aumento o disminución en los niveles de colesterol LDL por sí solo no puede predecir el riesgo de enfermedad cardíaca. Hay muchos otros factores involucrados.

Sin embargo, un estudio controlado en 1995 sugirió que el aceite de palma podría ayudar a retardar la progresión de la enfermedad en personas con enfermedad cardíaca establecida.

En este estudio de 18 meses, 7 de 25 personas tratadas con el aceite mostraron mejorías y 16 permanecieron estables. En contraste, 10 de 25 personas en el grupo de placebo experimentaron progresión de la enfermedad, y ninguna mostró mejoría.

Estado mejorado de la vitamina A

El aceite de palma puede ayudar a mejorar el estado de la vitamina A en personas con deficiencia o en riesgo de deficiencia.

Estudios realizados en mujeres embarazadas de países en desarrollo han demostrado que el consumo de aceite de palma roja aumenta los niveles de vitamina A en la sangre, así como en los lactantes.

Un estudio encontró que las personas con fibrosis quística, que tienen dificultad para absorber las vitaminas liposolubles, experimentaron un aumento en los niveles de vitamina A en la sangre después de tomar dos o tres cucharadas de aceite de palma roja diariamente durante ocho semanas.

También se ha demostrado que el aceite de palma roja ayuda a aumentar los niveles de vitamina A en adultos y niños pequeños.

De hecho, un estudio de la India informó que los niños en edad preescolar que tomaban 5 ml (1 cucharadita) al día tenían mayores aumentos en los niveles de vitamina A que los niños que recibían suplementos de vitamina A.

►En resumidas cuentas:

El aceite de palma puede ayudar a proteger la función cerebral, reducir los factores de riesgo de enfermedad cardíaca y aumentar los niveles de vitamina A en ciertas personas.

Posibles riesgos para la salud

Aunque la mayoría de los estudios han encontrado que el aceite de palma tiene un efecto protector sobre la salud del corazón, otros han reportado resultados contradictorios.

Un estudio se llevó a cabo en mujeres con colesterol alto.

Mostró que los niveles de LDL pequeño y denso (sdLDL) -el tipo de colesterol relacionado con la enfermedad cardiaca- aumentaron con el aceite de palma pero disminuyeron con otros aceites. Sin embargo, una combinación de aceite de palma y aceite de salvado de arroz redujo los niveles de sdLDL.

Otro estudio encontró que el sdLDL no cambió en el grupo que consumía aceite de palma, mientras que las partículas grandes de LDL aumentaron. Las partículas grandes de LDL se consideran menos propensas a causar ataques cardíacos que las partículas pequeñas y densas de LDL.

Otros estudios han reportado elevaciones en los niveles de colesterol LDL en respuesta al consumo de aceite de palma. Sin embargo, en estos estudios, no se midieron los tamaños de partículas de LDL.

Es importante notar que estos son sólo factores de riesgo potenciales y no evidencia de que el aceite de palma realmente pueda causar enfermedad cardíaca.

Sin embargo, un estudio en animales sugiere que el consumo de aceite que ha sido recalentado repetidamente puede causar depósitos de placa en las arterias debido a una disminución en la actividad antioxidante del aceite.

Cuando las ratas comieron alimentos que contenían aceite de palma que habían sido recalentados 10 veces, desarrollaron grandes placas arteriales y otros signos de enfermedad cardíaca en el transcurso de seis meses, mientras que las ratas alimentadas con aceite de palma fresco no lo hicieron.

►En resumidas cuentas:

El aceite de palma puede aumentar ciertos factores de riesgo de enfermedad cardíaca en algunas personas. El recalentamiento repetido del aceite puede disminuir su capacidad antioxidante y contribuir al desarrollo de enfermedades cardíacas.

Controversias relacionadas con el aceite de palma

Hay varias cuestiones éticas relacionadas con los efectos de la producción de aceite de palma en el medio ambiente, la vida silvestre y las comunidades.

En las últimas décadas, el aumento de la demanda ha llevado a una expansión sin precedentes de la producción de aceite de palma en Malasia, Indonesia y Tailandia.

Estos países tienen climas húmedos y tropicales que son ideales para el cultivo de palma aceitera.

Sin embargo, para dar cabida a las plantaciones de palma aceitera, se están destruyendo los bosques tropicales y las turberas.

Un análisis reciente reveló que el 45% de la tierra en el sudeste asiático actualmente utilizada para la producción de aceite de palma había sido bosque en 1990, incluyendo más de la mitad de todas las plantaciones de aceite de palma en Indonesia y Malasia.

Se prevé que la deforestación tendrá efectos devastadores sobre el calentamiento global, ya que los bosques desempeñan un papel crucial en la reducción de los gases de efecto invernadero al absorber el carbono de la atmósfera.

Además, la destrucción de los paisajes nativos provoca cambios en el ecosistema que amenazan la salud y la diversidad de la vida silvestre.

Especialmente preocupante es el impacto en especies amenazadas como los orangutanes de Borneo, que se enfrentan a la extinción debido a la pérdida de hábitat.

También ha habido informes de violaciones de los derechos humanos por parte de las empresas de aceite de palma, como la tala de tierras agrícolas y bosques sin permiso, el pago de salarios bajos, la provisión de condiciones de trabajo inseguras y la reducción significativa de la calidad de vida.

Mejorando métodos

Afortunadamente, los expertos dicen que hay métodos más éticos y sostenibles.

Por ejemplo, un análisis de 2015 reveló que limitar la expansión de las nuevas plantaciones de aceite de palma a zonas sin bosques y plantar sólo en zonas con bajas reservas de carbono podría reducir las emisiones de gases de efecto invernadero hasta en un 60%.

La Mesa Redonda sobre Aceite de Palma Sostenible (RSPO) es una organización comprometida a hacer que la producción de aceite sea lo más amigable posible con el medio ambiente, culturalmente sensible y sostenible.

Sólo otorgan la certificación RSPO a los productores que se adhieren a sus estándares siguiendo ciertas pautas, entre ellas:

  • No hay tala de bosques o áreas que contengan especies en peligro de extinción, ecosistemas frágiles o áreas críticas para satisfacer las necesidades básicas o tradicionales de la comunidad.
  • Reducción significativa del uso de pesticidas e incendios.
  • Trato justo a los trabajadores, de acuerdo con las normas locales e internacionales de derechos laborales.
  • Informar y consultar con las comunidades locales antes del desarrollo de nuevas plantaciones de palma aceitera en sus tierras.

►En resumidas cuentas:

La sustitución de los bosques tropicales y las turberas por palmeras de aceite está devastando el medio ambiente, la vida silvestre y la calidad de vida de las personas.

Mensaje para llevar a casa

El aceite de palma es uno de los aceites más utilizados en el mundo.

Sin embargo, los efectos de su producción sobre el medio ambiente, la salud de los animales silvestres y la vida de los pueblos indígenas son muy preocupantes.

Si desea usar aceite de palma, compre marcas éticas certificadas por la RSPO.

Además, ya que usted puede obtener beneficios similares de otros aceites y alimentos, probablemente es mejor usar otras fuentes de grasa para la mayoría de sus necesidades diarias.

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