Dietas y Nutrición

Cómo las dietas bajas en carbohidratos y cetogénicas mejoran la salud cerebral

dietas bajas en carbohidratos

Las dietas bajas en carbohidratos y cetogénicas tienen muchos beneficios para la salud.

Por ejemplo, es bien sabido que pueden causar pérdida de peso y ayudar a combatir la diabetes.

Sin embargo, también son beneficiosos para ciertos trastornos cerebrales.

Este artículo explora cómo las dietas bajas en carbohidratos y cetogénicas afectan al cerebro.

¿Qué son las dietas bajas en carbohidratos y cetogénicas?

Aunque hay mucha superposición entre las dietas bajas en carbohidratos y las ketogénicas, también hay algunas diferencias importantes.

Dieta cetogénica:

  • Los carbohidratos están limitados a 50 gramos o menos por día.
  • La proteína es a menudo restringida.
  • Un objetivo importante es aumentar los niveles de cetonas en la sangre, moléculas que pueden reemplazar parcialmente a los carbohidratos como fuente de energía para el cerebro.

Dieta baja en carbohidratos:

  • Los carbohidratos pueden variar de 25 a 150 gramos por día.
  • La proteína no suele estar restringida.
  • Las cetonas pueden o no elevarse a niveles altos en la sangre.

En una dieta cetogénica, el cerebro es alimentado principalmente por cetonas. Estos se producen en el hígado cuando la ingesta de carbohidratos es muy baja.

En una dieta estándar baja en carbohidratos, el cerebro seguirá dependiendo en gran medida de la glucosa, aunque puede quemar más cetonas que en una dieta regular.

►En resumidas cuentas:

Las dietas bajas en carbohidratos y las ketogénicas son similares en muchos aspectos. Sin embargo, las dietas cetogénicas contienen aún menos carbohidratos y provocan un aumento significativo de los niveles de cetonas en la sangre.

El mito de los “130 gramos de carbohidratos”

Usted puede haber escuchado que su cerebro necesita 130 gramos de carbohidratos al día para funcionar correctamente. Este es uno de los mitos más comunes sobre las dietas bajas en carbohidratos.

De hecho, un informe del Comité de Nutrición y Alimentos del Instituto de Medicina de EE. UU. dice:

“El límite inferior de carbohidratos compatibles con la vida es cero, siempre que se consuman cantidades adecuadas de proteínas y grasas.”

Aunque una dieta sin carbohidratos no es recomendable porque elimina muchos alimentos saludables, definitivamente se puede comer mucho menos de 130 gramos por día y mantener una buena función cerebral.

►En resumidas cuentas:

Es un mito común que hay que comer 130 gramos de carbohidratos al día para proporcionar energía al cerebro.

Cómo las dietas bajas en carbohidratos y cetogénicas suministran energía para el cerebro

Las dietas bajas en carbohidratos tienen una forma fascinante de proporcionar energía a su cerebro a través de procesos llamados cetogénesis y gluconeogénesis.

Ketogénesis

La glucosa, el azúcar que se encuentra en la sangre, suele ser el principal combustible del cerebro. A diferencia de los músculos, su cerebro no puede usar la grasa como fuente de combustible.

Sin embargo, el cerebro puede usar cetonas. Su hígado produce cetonas a partir de ácidos grasos cuando los niveles de glucosa e insulina están bajos.

Las cetonas se producen en pequeñas cantidades cada vez que usted pasa muchas horas sin comer, como después de una noche completa de sueño.

Sin embargo, el hígado aumenta aún más su producción de cetonas durante el ayuno o cuando la ingesta de carbohidratos cae por debajo de 50 gramos por día.

Cuando se eliminan o minimizan los carbohidratos, las cetonas pueden proporcionar hasta el 70% de las necesidades energéticas del cerebro.

Gluconeogénesis

Aunque la mayor parte del cerebro puede usar cetonas, hay porciones que requieren que la glucosa funcione. En una dieta muy baja en carbohidratos, parte de esta glucosa puede ser suministrada por la pequeña cantidad de carbohidratos consumidos.

El resto viene de un proceso en su cuerpo llamado gluconeogénesis, que significa “hacer nueva glucosa”. En este proceso, el hígado crea glucosa para que el cerebro la use. Fabrica la glucosa usando aminoácidos, los bloques de construcción de la proteína.

El hígado también puede producir glucosa a partir de glicerol. Esta es la columna vertebral que une los ácidos grasos en triglicéridos, la forma de almacenamiento de grasa del cuerpo.

Gracias a la gluconeogénesis, las partes del cerebro que necesitan glucosa reciben un suministro constante, incluso cuando la ingesta de carbohidratos es muy baja.

►En resumidas cuentas:

En una dieta muy baja en carbohidratos, hasta el 70% del cerebro puede ser alimentado por cetonas. El resto puede ser alimentado por la glucosa producida en el hígado.

Dietas bajas en carbohidratos y epilepsia

La epilepsia es una enfermedad caracterizada por convulsiones, relacionada con períodos de sobreexcitación en las células cerebrales.

Puede causar movimientos espasmódicos incontrolados y pérdida del conocimiento y ocurre con mayor frecuencia en los niños.

La epilepsia puede ser muy difícil de tratar eficazmente. Existen varios tipos de convulsiones y algunos niños tienen múltiples episodios todos los días.

Aunque existen muchos medicamentos anticonvulsivos eficaces, estos medicamentos no pueden controlar las convulsiones en al menos el 30% de los pacientes. Este tipo de epilepsia se llama refractaria o no responde a los medicamentos.

La dieta cetogénica fue desarrollada por el Dr. Russell Wilder en 1921 para tratar la epilepsia resistente a los medicamentos en niños. Su dieta proporciona alrededor del 90% de las calorías de las grasas y ha demostrado imitar los efectos beneficiosos de la inanición en las convulsiones.

Aún se desconocen los mecanismos exactos detrás de los efectos anticonvulsivos de la dieta cetogénica.

Opciones de dieta cetogénica y baja en carbohidratos para tratar la epilepsia

Existen cuatro tipos de dietas con restricción de carbohidratos que se utilizan para tratar la epilepsia:

  1. Dieta Ketogénica Clásica (KD): 2-4% de calorías de los carbohidratos, 6-10% de las proteínas y 85-90% de las grasas.
  2. Dieta Atkins modificada (DMA): 4-6% de las calorías de los carbohidratos sin restricción de proteínas en la mayoría de los casos. La dieta comienza permitiendo 10 gramos de carbohidratos por día para los niños y 15 gramos para los adultos, con ligeros aumentos potenciales si se tolera.
  3. Dieta Cetogénica de Triglicéridos de Cadena Media (Dieta MCT): Inicialmente 20% de carbohidratos, 10% de proteínas, 50% de triglicéridos de cadena media y 20% de otras grasas.
  4. Tratamiento de bajo índice glucémico (LGIT): Limita las opciones de carbohidratos a aquellos con un índice glucémico menor de 50. Alrededor del 20-30% de las calorías provienen de las proteínas, 10-20% de los carbohidratos y el resto de las grasas.

La dieta cetogénica clásica en la epilepsia

La dieta cetogénica clásica (KD) se ha utilizado en varios centros de tratamiento de la epilepsia y algunos estudios han encontrado mejoría en aproximadamente la mitad de los pacientes.

De hecho, un tercio de los niños que responden a la dieta tienen una disminución del 90% o más de las convulsiones.

En un estudio, los niños tratados con una dieta cetogénica durante tres meses tuvieron una disminución del 75% en las convulsiones iniciales, en promedio.

Aunque la dieta cetogénica clásica puede ser muy efectiva contra las convulsiones, requiere la supervisión estrecha de un neurólogo y un dietista. Las opciones alimentarias también son bastante limitadas, y la dieta puede ser difícil de seguir, especialmente para los niños mayores y los adultos.

La dieta Atkins modificada en la epilepsia

En muchos casos, la dieta Atkins modificada (DMA) ha demostrado ser tan efectiva o casi tan efectiva para el tratamiento de las convulsiones infantiles como la dieta cetogénica clásica, con menos efectos secundarios.

En un estudio aleatorizado de 102 niños, el 30% de los que siguieron la dieta Atkins modificada experimentaron una reducción del 90% o más en las convulsiones.

Aunque la mayoría de los estudios se han realizado en niños, algunos adultos con epilepsia también han visto buenos resultados con esta dieta.

En un análisis de diez estudios que comparaban la dieta cetogénica clásica con la dieta Atkins modificada, las personas eran mucho más propensas a seguir la dieta Atkins modificada.

La dieta cetogénica de triglicéridos de cadena media en la epilepsia

La dieta cetogénica de triglicéridos de cadena media (MCT Diet) se ha utilizado desde la década de 1970. Los MCT son grasas saturadas que se encuentran en el aceite de coco y en el aceite de palma.

A diferencia de las grasas de cadena larga, pueden utilizarse para la producción rápida de energía o de cetonas por parte del hígado.

La capacidad del aceite de MCT para aumentar los niveles de cetonas con menos restricción en la ingesta de carbohidratos ha hecho de la dieta de MCT una alternativa popular a las otras.

Un estudio en niños encontró que la dieta MCT era comparable en efectividad a la dieta cetogénica clásica para controlar las convulsiones.

El tratamiento de bajo índice glucémico en la epilepsia

El tratamiento de bajo índice glucémico (LGIT) es otro enfoque dietético que puede controlar la epilepsia, a pesar de su efecto muy modesto sobre los niveles de cetonas.

En un estudio de 11 pacientes que siguieron el LGIT, ocho tuvieron una reducción de más del 50% en las convulsiones, y la mitad de esos pacientes quedaron completamente libres de convulsiones.

►En resumidas cuentas:

Varios tipos de dietas bajas en carbohidratos y cetogénicas son efectivas para reducir las convulsiones en pacientes con epilepsia resistente a los medicamentos.

Dietas bajas en carbohidratos y cetogénicas y la enfermedad de Alzheimer

Aunque se han realizado pocos estudios formales, parece que las dietas bajas en carbohidratos y cetogénicas pueden ser beneficiosas para las personas con enfermedad de Alzheimer.

La enfermedad de Alzheimer es la forma más común de demencia. Es una enfermedad progresiva en la que el cerebro desarrolla placas y ovillos que causan pérdida de memoria.

Muchos investigadores creen que debería considerarse diabetes “tipo 3” porque las células del cerebro se vuelven resistentes a la insulina y no pueden usar la glucosa adecuadamente, lo que conduce a la inflamación.

De hecho, el síndrome metabólico, un escalón hacia la diabetes tipo 2, también aumenta el riesgo de desarrollar la enfermedad de Alzheimer.

Los expertos reportan que la enfermedad de Alzheimer comparte ciertas características con la epilepsia, incluyendo la excitabilidad cerebral que lleva a convulsiones.

En un estudio de 152 personas con enfermedad de Alzheimer, los que recibieron un suplemento de MCT durante 90 días tuvieron niveles de cetonas mucho más altos y una mejoría significativa en la función cerebral en comparación con un grupo de contro.

Los estudios en animales también sugieren que una dieta cetogénica puede ser una forma efectiva de alimentar un cerebro afectado por el Alzheimer.

Al igual que con la epilepsia, los investigadores no están seguros del mecanismo exacto detrás de estos beneficios potenciales contra la enfermedad de Alzheimer.

Una teoría es que las cetonas protegen las células cerebrales al reducir las especies reactivas de oxígeno, que son subproductos del metabolismo que pueden causar inflamación.

Otra teoría es que una dieta alta en grasas, incluyendo grasas saturadas, puede reducir las proteínas dañinas que se acumulan en los cerebros de las personas con Alzheimer.

►En resumidas cuentas:

Las dietas cetogénicas y los suplementos de MCT pueden mejorar la memoria y la función cerebral en personas con enfermedad de Alzheimer, aunque la investigación aún está en sus primeras etapas.

Otros beneficios para el cerebro

Aunque estos no han sido estudiados tanto, las dietas bajas en carbohidratos y cetogénicas pueden tener varios otros beneficios para el cerebro:

  • Memoria: Los adultos mayores en riesgo de padecer la enfermedad de Alzheimer han mostrado una mejoría en la memoria después de seguir una dieta muy baja en carbohidratos durante seis semanas.
  • Función cerebral: Alimentar a las ratas mayores y obesas con una dieta cetogénica conduce a una mejora de la función cerebral.
  • Hiperinsulinismo congénito: Esta afección causa hipoglucemia y puede causar daño cerebral. El hiperinsulinismo congénito ha sido tratado con éxito con una dieta cetogénica.
  • Dolores de cabeza por migraña: Los investigadores informan que las dietas bajas en carbohidratos o cetogénicas pueden proporcionar alivio a las personas que sufren de migraña.
  • La enfermedad de Parkinson: En un pequeño estudio no controlado, cinco de cada siete personas con enfermedad de Parkinson que completaron una dieta cetogénica de cuatro semanas experimentaron una mejora del 43% en los síntomas autoinformados.
  • Lesión cerebral traumática: Los pacientes con lesiones graves en la cabeza que fueron alimentados con una fórmula sin carbohidratos fueron capaces de nutrirse mientras evitaban los niveles altos de azúcar en la sangre, lo que puede dificultar la recuperación.

►En resumidas cuentas:

Las dietas bajas en carbohidratos y cetogénicas tienen muchos otros beneficios para la salud del cerebro. Pueden mejorar la memoria en adultos mayores, ayudar a reducir las migrañas y reducir los síntomas de la enfermedad de Parkinson, por nombrar algunos.

Problemas potenciales con dietas bajas en carbohidratos y cetogénicas

Existen ciertas condiciones para las cuales no se recomienda una dieta baja en carbohidratos o cetogénica.

Si usted tiene cualquier tipo de afección médica, es posible que desee hablar con su médico antes de comenzar una dieta cetogénica.

Efectos secundarios de las dietas bajas en carbohidratos o cetogénicas

Las personas responden a las dietas bajas en carbohidratos y cetogénicas de muchas maneras diferentes. Aquí están algunos efectos adversos potenciales:

  • Colesterol elevado: Los adultos pueden experimentar niveles elevados de colesterol y los niños pueden tener aumentos tanto en los niveles de colesterol como de triglicéridos. Sin embargo, esto puede ser temporal y no parece afectar la salud del corazón.
  • Cálculos renales: Éstos son poco comunes, pero se han presentado en algunos niños que reciben terapia dietética cetogénica para la epilepsia. Los cálculos renales generalmente se tratan con citrato de potasio.
  • Estreñimiento: Esto es muy común en las dietas cetogénicas. Un centro de tratamiento reportó que el 65% de los niños desarrollaron estreñimiento. Por lo general, esto es fácil de remediar con ablandadores fecales o cambios en la dieta.

Los niños con epilepsia eventualmente suspenden la dieta cetogénica una vez que las convulsiones se han resuelto. La mayoría de ellos no experimentan ningún efecto negativo a largo plazo.

►En resumidas cuentas:

Una dieta cetogénica muy baja en carbohidratos es segura para la mayoría de las personas, pero no para todas. Algunas personas pueden desarrollar efectos secundarios, que generalmente son temporales.

Consejos para adaptarse a la dieta

Al hacer la transición a una dieta baja en carbohidratos o cetogénica, usted puede experimentar algunos efectos adversos.

Usted puede desarrollar dolores de cabeza o sentirse cansado o mareado por unos cuantos días. Esto se conoce como la “gripe keto” o “gripe baja en carbohidratos”. He aquí algunas sugerencias para superar el período de adaptación:

  • Asegúrese de obtener suficiente líquido: Beba por lo menos 2 litros de agua al día para reemplazar la pérdida de agua que a menudo ocurre en las etapas iniciales de la cetosis.
  • Coma más sal: Agregue 1-2 gramos de sal cada día para reemplazar la cantidad perdida en su orina cuando se reducen los carbohidratos. Beber caldo le ayudará a satisfacer sus mayores necesidades de sodio y líquidos.
  • Suplemento con potasio y magnesio: Coma alimentos ricos en potasio y magnesio para prevenir los calambres musculares. El aguacate, el yogur griego, los tomates y el pescado son buenas fuentes.
  • Modere su actividad física: No haga ejercicio en exceso durante al menos una semana. Puede tomar algunas semanas para que se adapte completamente, así que no se esfuerce en sus entrenamientos hasta que se sienta listo.

►En resumidas cuentas:

La adaptación a una dieta muy baja en carbohidratos o cetogénica lleva algún tiempo, pero hay algunas maneras de facilitar la transición.

Estas dietas tienen poderosos beneficios para la salud

De acuerdo con la evidencia disponible, las dietas cetogénicas pueden tener poderosos beneficios para el cerebro.

La evidencia más sólida tiene que ver con el tratamiento de la epilepsia farmacorresistente en niños.

También existe evidencia preliminar de que las dietas cetogénicas pueden reducir los síntomas de Alzheimer y Parkinson. La investigación está en curso sobre sus efectos en pacientes con estos y otros trastornos cerebrales.

Más allá de la salud cerebral, también hay muchos estudios que demuestran que las dietas bajas en carbohidratos y cetogénicas pueden causar pérdida de peso y ayudar a tratar la diabetes.

Estas dietas no son para todos, pero pueden tener beneficios increíbles para muchas personas.

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