Guía de Nutrición

Edulcorantes artificiales: ¿Son buenos o malos?

Edulcorantes artificiales
Los edulcorantes artificiales, muy utilizados mundialmente, despiertan intensos debates acerca de sus beneficios o perjuicios para la salud , y en esta guía aclararemos ambas posturas.

Los edulcorantes artificiales son a menudo la causa de un debate acalorado.

Por un lado, se dice que aumentan el riesgo de cáncer y afectan negativamente su nivel de azúcar en la sangre y su salud intestinal.

Por otro lado, la mayoría de las autoridades sanitarias los consideran seguros y muchas personas los utilizan para comer menos azúcar y perder peso.

Este artículo revisa la evidencia sobre los edulcorantes artificiales y sus efectos sobre la salud.

¿Qué son los edulcorantes artificiales?

Los edulcorantes artificiales, o sustitutos del azúcar, son sustancias químicas que se agregan a algunos alimentos y bebidas para que tengan un sabor dulce.

La gente a menudo se refiere a ellos como “edulcorantes intensos” porque proporcionan un sabor similar al del azúcar de mesa, pero hasta varios miles de veces más dulce.

Aunque algunos edulcorantes contienen calorías, la cantidad necesaria para endulzar los productos es tan pequeña que se termina consumiendo casi ninguna caloría.

►En resumidas cuentas:

Los edulcorantes artificiales son sustancias químicas utilizadas para endulzar alimentos y bebidas. Proporcionan prácticamente cero calorías.

¿Cómo funcionan los edulcorantes artificiales?

La superficie de la lengua está cubierta por muchas papilas gustativas. Cada papila gustativa contiene varios receptores gustativos que detectan diferentes sabores.

Cuando usted come, las diferentes moléculas de los alimentos entran en contacto con sus receptores gustativos.

Un ajuste perfecto entre una molécula y un receptor envía una señal a su cerebro, permitiéndole identificar el sabor.

Por ejemplo, la molécula de azúcar encaja perfectamente en el receptor del sabor para obtener dulzura, como un candado y una llave, permitiendo que su cerebro identifique el sabor dulce.

Las moléculas de los edulcorantes artificiales son lo suficientemente similares a las moléculas de azúcar como para encajar en el receptor de dulzor.

Sin embargo, generalmente son demasiado diferentes del azúcar como para que su cuerpo las descomponga en calorías. Por eso tienen un sabor dulce sin las calorías añadidas.

Sólo una minoría de edulcorantes artificiales tienen una estructura que su cuerpo puede descomponer en calorías. Debido a que sólo se necesitan cantidades muy pequeñas de edulcorantes artificiales para que los alimentos tengan un sabor dulce, prácticamente no se consumen calorías.

►En resumidas cuentas:

Los edulcorantes artificiales tienen un sabor dulce porque son reconocidos por los receptores de dulzor en su lengua. Proporcionan prácticamente cero calorías porque la mayoría no puede ser descompuesta por su cuerpo.

¿Cuáles son los nombres de los edulcorantes artificiales?

Los siguientes edulcorantes artificiales están autorizados para su uso en los Estados Unidos o en la Unión Europea:

  • Aspartamo: 200 veces más dulce que el azúcar de mesa. El aspartamo se conoce bajo las marcas Nutrasweet, Equal o Sugar Twin.
  • Acesulfamo de potasio: 200 veces más dulce que el azúcar de mesa. El acesulfamo de potasio es adecuado para cocinar y hornear y se conoce bajo las marcas Sunnet o Sweet One.
  • Sal de aspartamo y acesulfamo: 350 veces más dulce que el azúcar de mesa, y conocido bajo la marca Twinsweet.
  • Ciclamato: 50 veces más dulce que el azúcar de mesa. El ciclamato es adecuado para cocinar y hornear. Sin embargo, está prohibido en los Estados Unidos desde 1970.
  • Neotamo: 13.000 veces más dulce que el azúcar de mesa. El neotame es adecuado para cocinar y hornear y se conoce bajo la marca Newtame.
  • Neohesperidina: 340 veces más dulce que el azúcar de mesa. Es adecuado para cocinar, hornear y mezclar con alimentos ácidos. No está aprobado para su uso en los Estados Unidos.
  • Sacarina: 700 veces más dulce que el azúcar de mesa. Se conoce bajo las marcas Sweet’N Low, Sweet Twin o Necta Sweet.
  • Sucralosa: 600 veces más dulce que el azúcar de mesa. La sucralosa es adecuada para cocinar, hornear y mezclar con alimentos ácidos. Es conocido bajo la marca Splenda.

►En resumidas cuentas:

Existen muchos tipos diferentes de edulcorantes artificiales, pero no todos están aprobados para su uso en todo el mundo. Los más comunes incluyen aspartamo, sucralosa, sacarina, neotamo y acesulfamo de potasio.

Edulcorantes artificiales, apetito y peso

Los edulcorantes artificiales son a menudo populares entre las personas que están tratando de perder peso.

Sin embargo, sus efectos sobre el apetito y el peso varían entre los estudios.

Efectos sobre el apetito

Algunas personas creen que los edulcorantes artificiales podrían aumentar el apetito y promover el aumento de peso.

Creen que los edulcorantes artificiales pueden ser incapaces de activar la “vía de recompensa alimentaria” necesaria para que se sienta satisfecho después de comer.

Debido a que tienen un sabor dulce pero carecen de las calorías que se encuentran en otros alimentos de sabor dulce, se cree que confunden al cerebro para que siga sintiendo hambre.

Además, algunos científicos piensan que usted necesitaría comer más de un alimento endulzado artificialmente, en comparación con la versión endulzada con azúcar, para sentirse lleno.

Incluso se ha sugerido que los edulcorantes pueden causar antojos de alimentos azucarados.

Aunque estas teorías son plausibles, muchos estudios recientes no apoyan la idea de que los edulcorantes artificiales aumentan el hambre o la ingesta de calorías.

De hecho, varios estudios han encontrado que los participantes reportan menos hambre y consumen menos calorías cuando reemplazan los alimentos y bebidas azucarados con alternativas endulzadas artificialmente.

►En resumidas cuentas:

Estudios recientes han descubierto que reemplazar los alimentos o bebidas azucarados por otros endulzados artificialmente puede reducir el hambre y la ingesta de calorías.

Efectos sobre el peso

Con respecto al control de peso, algunos estudios observacionales reportan una relación entre el consumo de bebidas endulzadas artificialmente y la obesidad.

Sin embargo, estudios controlados aleatorios – el estándar de oro en la investigación científica – reportan que los edulcorantes artificiales pueden en realidad reducir el peso corporal, la masa grasa y la circunferencia de la cintura.

Estos estudios también muestran que reemplazar los refrescos regulares por versiones sin azúcar puede disminuir el índice de masa corporal (IMC) hasta en 1.3-1.7 puntos.

Además, elegir alimentos endulzados artificialmente en lugar de aquellos con azúcar añadida puede reducir la cantidad de calorías diarias que consume.

Varios estudios que van desde las 4 semanas hasta los 40 meses muestran que esto puede conducir a una pérdida de peso de hasta 1,3 kg (2,9 lbs).

Las bebidas endulzadas artificialmente pueden ser una alternativa fácil para los consumidores regulares de refrescos que desean disminuir su consumo de azúcar.

Sin embargo, optar por la soda dietética no llevará a ninguna pérdida de peso si se compensa comiendo porciones más grandes o dulces adicionales. Si la gaseosa dietética aumenta sus antojos de dulces, lo mejor puede ser que se aferre al agua.

►En resumidas cuentas:

Reemplazar los alimentos y bebidas que contienen azúcar por otros endulzados artificialmente puede ayudarle a perder algo de peso.

Edulcorantes artificiales y diabetes

Los diabéticos pueden beneficiarse de la elección de edulcorantes artificiales, que ofrecen el placer de un sabor dulce sin el consiguiente aumento de los niveles de azúcar en sangre.

Sin embargo, algunos estudios reportan que beber refrescos dietéticos puede aumentar el riesgo de desarrollar diabetes en un 6-12%.

Esto puede parecer contradictorio, pero es importante notar que todos los estudios son observacionales. No pueden probar que los edulcorantes artificiales causan diabetes, sólo que a las personas que tienen probabilidades de desarrollar diabetes tipo 2 también les gusta beber refrescos dietéticos.

Por otro lado, muchos estudios controlados muestran que los edulcorantes artificiales no afectan los niveles de azúcar o insulina en la sangre.

Hasta ahora, sólo un pequeño estudio de mujeres hispanas encontró un efecto negativo.

Las mujeres que bebían una bebida endulzada artificialmente antes de una bebida azucarada tenían niveles de azúcar en sangre 14% más altos y niveles de insulina 20% más altos, en comparación con las que bebían agua antes de la bebida azucarada.

Sin embargo, los participantes no estaban acostumbrados a beber bebidas endulzadas artificialmente, lo que podría explicar parcialmente los resultados. Además, los edulcorantes artificiales pueden tener efectos diferentes según la edad o el origen genético de las personas.

Por ejemplo, las investigaciones muestran que reemplazar las bebidas endulzadas con azúcar por bebidas endulzadas artificialmente produjo efectos más fuertes entre la juventud hispana.

Esto podría estar relacionado con el efecto inesperado que se ha visto en las mujeres hispanas de arriba.

Aunque no es unánime, la evidencia actual está generalmente a favor del uso de edulcorantes artificiales entre los diabéticos. Dicho esto, se necesita más investigación para evaluar los efectos a largo plazo en diferentes poblaciones.

►En resumidas cuentas:

Los edulcorantes artificiales pueden ayudar a los diabéticos a reducir la cantidad de azúcar añadida en sus dietas. Sin embargo, se necesita más investigación sobre los efectos en diferentes poblaciones.

Edulcorantes artificiales y síndrome metabólico

El síndrome metabólico se refiere a un grupo de afecciones médicas que incluyen hipertensión, hiperglucemia, exceso de grasa en el vientre y niveles anormales de colesterol.

Estas afecciones aumentan el riesgo de padecer enfermedades crónicas como el accidente cerebrovascular, las enfermedades cardíacas y la diabetes tipo 2.

Algunos estudios sugieren que los bebedores de refrescos dietéticos podrían tener hasta un 36% más de riesgo de síndrome metabólico.

Sin embargo, los estudios de mayor calidad informan que la soda dietética no tiene efecto o es protectora.

Un estudio reciente proporcionó a los participantes con sobrepeso y obesos ya sea un cuarto de galón (1 litro) de soda regular, soda dietética, agua o leche semidesnatada cada día.

Al final del estudio de seis meses, los participantes que tomaban la gaseosa dietética tenían diferencias sorprendentes en comparación con los que tomaban gaseosas regulares.

Pesaban 17-21% menos y tenían 24-31% menos grasa en el vientre, 32% menos niveles de colesterol y 10-15% menos presión arterial.

El agua tenía los mismos beneficios que los refrescos dietéticos, en comparación con los refrescos regulares.

►En resumidas cuentas:

Es poco probable que los edulcorantes artificiales promuevan el síndrome metabólico. Reemplazar las bebidas azucaradas por otras endulzadas artificialmente podría en realidad disminuir el riesgo de varias afecciones médicas.

Edulcorantes artificiales y salud intestinal

Las bacterias intestinales juegan un papel importante en la salud, y la mala salud intestinal está relacionada con numerosos problemas.

Estos incluyen aumento de peso, mal control del azúcar en la sangre, síndrome metabólico, un sistema inmunológico debilitado y trastornos del sueño.

La composición y función de las bacterias intestinales varía entre los individuos y parece estar afectada por lo que usted come, incluyendo los edulcorantes artificiales.

En un estudio reciente, el edulcorante artificial sacarina interrumpió el equilibrio de las bacterias intestinales en cuatro de cada siete participantes sanos que no estaban acostumbrados a consumirlas.

Los cuatro “intervinientes” también mostraron un peor control del azúcar en sangre tan sólo cinco días después de consumir el edulcorante artificial.

Es más, cuando las bacterias intestinales de estas personas se transfirieron a los ratones, los animales también desarrollaron un control deficiente del azúcar en la sangre.

Por otro lado, los ratones implantados con la bacteria intestinal de los “no respondedores” no tuvieron cambios en su capacidad para controlar los niveles de azúcar en sangre.

Aunque interesante, este es el único estudio hasta la fecha que muestra estos efectos en humanos. Se necesitan más estudios antes de llegar a conclusiones sólidas.

►En resumidas cuentas:

Los edulcorantes artificiales pueden alterar el equilibrio de las bacterias intestinales en algunas personas, lo que podría aumentar el riesgo de enfermedad. Sin embargo, se necesitan más estudios para confirmar este efecto.

Edulcorantes artificiales y cáncer

Desde la década de 1970 se ha desatado un debate sobre si existe una relación entre los edulcorantes artificiales y el riesgo de cáncer.

El debate se encendió cuando los estudios en animales encontraron un mayor riesgo de cáncer de vejiga en ratones alimentados con cantidades extremadamente altas de sacarina y ciclamato.

Afortunadamente, el metabolismo de la sacarina es diferente en ratones y humanos.

Desde entonces, más de 30 estudios realizados en humanos no han encontrado ninguna relación entre los edulcorantes artificiales y el riesgo de desarrollar cáncer.

Un estudio de este tipo dio seguimiento a 9,000 participantes durante 13 años y analizó su ingesta de edulcorantes artificiales. Después de tomar en cuenta otros factores, los investigadores no encontraron ninguna relación entre los edulcorantes artificiales y el riesgo de desarrollar varios tipos de cáncer.

Una revisión reciente analizó estudios que habían sido publicados durante un período de 11 años. Tampoco encontró una relación entre el riesgo de cáncer y el consumo de edulcorantes artificiales.

Esto también fue evaluado por las autoridades reguladoras de EE.UU. y Europa. Ambos coincidieron en que los edulcorantes artificiales, en las cantidades recomendadas, no aumentan el riesgo de cáncer.

Una excepción es el ciclamato, que fue prohibido para su uso en los Estados Unidos después de que el estudio original sobre el cáncer de vejiga en ratones se publicó en 1970.

Desde entonces, extensos estudios en animales no han logrado mostrar una relación con el cáncer. Sin embargo, el ciclamato nunca se volvió a aprobar para su uso en los Estados Unidos.

►En resumidas cuentas:

Con base en la evidencia científica actual, es poco probable que los edulcorantes artificiales aumenten el riesgo de cáncer en los seres humanos.

Edulcorantes artificiales y salud dental

La caries dental -también conocida como caries- ocurre cuando las bacterias en su boca fermentan el azúcar. Se produce ácido, que puede dañar el esmalte dental.

A diferencia de los azúcares, los edulcorantes artificiales no reaccionan con las bacterias de la boca. Esto significa que no forman ácidos y por lo tanto no causan caries.

La investigación también muestra que la sucralosa tiene menos probabilidades de causar caries que el azúcar.

Por esta razón, la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) autoriza a los productos que contienen sucralosa a afirmar que reducen la caries dental.

La Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria (EFSA) afirma que todos los edulcorantes artificiales, cuando se consumen en lugar de azúcar, neutralizan el ácido y ayudan a prevenir la caries dental.

►En resumidas cuentas:

Los edulcorantes artificiales, cuando se consumen en lugar de azúcar, disminuyen la probabilidad de caries dental.

Aspartamo, dolores de cabeza, depresión y convulsiones

Algunos edulcorantes artificiales pueden causar síntomas desagradables como dolores de cabeza, depresión y convulsiones, al menos en algunos individuos.

Aunque la mayoría de los estudios no encuentran ninguna relación entre el aspartamo y los dolores de cabeza, dos de ellos señalan que algunas personas son más sensibles que otras.

Esta variabilidad individual también puede aplicarse a los efectos del aspartamo sobre la depresión.

Por ejemplo, los individuos que sufren de trastornos del estado de ánimo tienen más probabilidades de experimentar síntomas depresivos en respuesta al consumo de aspartamo.

Finalmente, los edulcorantes artificiales no aumentan el riesgo de convulsiones en la mayoría de las personas. Sin embargo, un estudio informó un aumento de la actividad cerebral en niños con convulsiones de ausencia.

►En resumidas cuentas:

Es poco probable que los edulcorantes artificiales causen dolores de cabeza, depresión o convulsiones en la mayoría de las personas. Sin embargo, algunos individuos podrían ser más sensibles a estos efectos que otros.

Seguridad y efectos secundarios

Los edulcorantes artificiales se consideran generalmente seguros para el consumo humano.

Son cuidadosamente probados y regulados por las autoridades estadounidenses e internacionales para asegurarse de que son seguros para comer y beber.

Dicho esto, algunos individuos deben evitar consumirlos. Por ejemplo, el aspartamo contiene el aminoácido fenilalanina.

Los individuos con el raro trastorno metabólico fenilcetonuria (PKU) no pueden metabolizarlo. Por lo tanto, las personas que tienen fenilcetonuria deben evitar el aspartamo.

Además, algunas personas son alérgicas a la clase de compuestos a los que pertenece la sacarina, llamados sulfonamidas. Para ellos, la sacarina puede causar dificultades respiratorias, erupciones cutáneas o diarrea.

►En resumidas cuentas:

Los edulcorantes artificiales generalmente se consideran seguros, pero las personas con fenilcetonuria o alérgicas a las sulfonamidas deben evitarlos.

Mensaje para llevar a casa

En general, el uso de edulcorantes artificiales presenta pocos riesgos e incluso puede tener beneficios para la pérdida de peso, el control del azúcar en la sangre y la salud dental.

Estos edulcorantes son especialmente beneficiosos si los usa para disminuir la cantidad de azúcar añadida en su dieta.

Dicho esto, la probabilidad de que se produzcan efectos negativos puede variar de un individuo a otro.

Algunas personas pueden sentirse mal o experimentar efectos negativos después de consumir edulcorantes artificiales, incluso si son seguros y bien tolerados por la mayoría de las personas.