Guía de Salud

Los radicales libres: qué son, por qué son dañinos, cómo combatirlos

Los radicales libres

Cada vez oímos más a menudo sobre los radicales libres y los daños que estas sustancias son capaces de producir en nuestro cuerpo. ¿Qué son?

Son moléculas “de desecho”. producidas por el metabolismo celular normal , que tienen la característica de ser particularmente “reactivas” porque tienen un electrón libre, listo para interactuar con otras moléculas.

Un cierto nivel de ROS es fundamental en la economía general del organismo: nos ayuda, por ejemplo, a protegernos contra los ataques de virus y bacterias. Sin embargo, estas moléculas, si están presentes en exceso, pueden volverse peligrosas precisamente por su capacidad de oxidación , que las lleva a atacar otras moléculas del cuerpo (ADN, proteínas, lípidos), dañándolas.

Es el llamado estrés oxidativo , que representa un factor de riesgo para la salud porque es capaz de acelerar el envejecimiento celular fisiológico y de promover una serie de enfermedades inflamatorias o degenerativas, como la hipertensión, la enfermedad de Alzheimer, la diabetes, la obesidad, el cáncer.

Entendamos mejor cómo actúan los radicales libres, por qué son dañinos y cómo nos defienden de su acción.

Radicales libres: ¿que son?

Los radicales libres son átomos particularmente reactivos que contienen al menos un electrón extraño en su órbita más exterior.

Esta característica química los hace inestables y los empuja – en busca de equilibrio – a unirse con otras moléculas, robándoles el electrón necesario para igualar su carga electromagnética. Este proceso toma el nombre de reacción de oxidación-reducción (redox), que consiste en el intercambio de electrones entre una molécula que los adquiere (oxidación) y otra que los pierde (reducción).

Esto desencadena reacciones en cadena continuas que, si no se detienen a tiempo, provocan daños en las membranas o en el ADN o el ARN. Una molécula que adquiere o pierde una carga, de hecho, modifica su capacidad de interactuar con otras moléculas, por lo que una alteración del tipo de cargas presentes en el interior de una célula puede representar un grave problema para su estabilidad y, en general, para la salud del organismo.

Ya en 1935 la bioquímica alemana Leonor Michaelis, fundadora de la enzimología moderna, había propuesto que las oxidaciones-reducciones biológicas, que a menudo implican el intercambio de dos electrones entre un oxidador y un reductor, se realizaban por medio de intermediarios radicales (semiquinonas). Sin embargo, sólo en el último tercio del siglo, se hizo evidente que este mecanismo también era válido para las reacciones de oxígeno.

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Clasificación de los radicales libres

Los radicales libres entran en la categoría de especies químicas oxidantes (SCO) , moléculas capaces de sustraer, en determinadas condiciones, uno o más electrones o átomos de hidrógeno de otras especies químicas.

Las más conocidas son las ROS, (Reactive Oxygen Species), especies reactivas de oxígeno o cuya producción es la consecuencia natural de reacciones bioquímicas celulares normales, especialmente las que utilizan el oxígeno para producir energía.

Entre ellos se encuentran el superóxido de anión (O2-) y el peróxido de hidrógeno (H2O2) , que pueden dar lugar al radical hidroxilo (OH-¯) . La gran reactividad de estas especies se deriva ya sea de su naturaleza radical (en el caso del radical superóxido e hidroxilo) o de su propensión a reacciones radicales en presencia de metales como el hierro o el cobre (en el caso del peróxido de hidrógeno).

Pero también hay radicales libres distintos de las moléculas de oxígeno reactivas e igualmente dañinos.

Entre estos, los principales son:

  • RNS,
    o Especies de Nitrógeno Reactivo, en el que el elemento cuyo átomo
    participa directamente en la acción oxidante es el nitrógeno;
  • RCS,
    o Especies de carbono reactivo (contenido de carbono);
  • RSS,
    o Especies de azufre reactivas (contenido de azufre).

Cómo se producen los radicales libres

Factores endógenos

Los radicales libres son un producto fisiológico del metabolismo celular . Entre los factores endógenos responsables de su producción están, por ejemplo:

  • producción de energía aeróbica
  • metabolismo de los ácidos grasos
  • la actividad de las células fagocitarias en respuesta a la infección.

Factores exógenos

Existe.
entonces una serie de factores externos que determinan la producción de
radicales libres. Entre ellos:

  • contaminación del aire
  • tomar drogas, alcohol, medicinas
  • fumando
  • la exposición a la radiación UV, a la radiación, a los productos químicos o a los metales pesados , que pueden inducir cambios en la secuencia del ADN con efectos mutagénicos en las células.
  • el estrés psicofísico prolongado , también vinculado a la actividad física intensa: el entrenamiento prolongado o demasiado intenso, como el de los atletas profesionales, somete al cuerpo a un alto estrés metabólico, lo que da lugar a una producción excesiva de radicales libres de los que el cuerpo es incapaz de deshacerse. Esto reduce el rendimiento, causa dolor post-entrenamiento, compromete la capacidad de recuperación y desencadena una inflamación generalizada.
  • métodos de cocción : la barbacoa, así como toda cocción a muy altas temperaturas, provoca la formación de benzopireno, un hidrocarburo muy perjudicial para la salud.

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Radicales libres: qué funciones realizan en el cuerpo

Los radicales libres, como resultado del metabolismo celular normal, no son dañinos en sí mismos. Por el contrario, desempeñan un papel importante en la economía de todo el organismo porque participan en varias funciones esenciales.

Respuesta inmunológica

Algunos de ellos, como el anión superóxido (O2-), el peróxido de hidrógeno (H2O2) y el radical hidroxilo (OH-¯), son utilizados comúnmente por nuestro sistema inmunológico, en particular por un grupo de glóbulos blancos conocidos como leucocitos polimorfonucleares , que los utilizan para poder atacar las células bacterianas patógenas y descomponerlas . Esto es permitido por su muy alta reactividad, debido a la presencia de átomos de oxígeno cargados negativamente.

Eliminación de materiales de desecho celular

El mismo principio subyace a otra propiedad muy importante de estas moléculas. De hecho, abundan en un organelo celular conocido como peroxisom a, que realiza la función de “cesto de basura”. dentro de nuestra célula. Como los radicales libres son moléculas muy reactivas, estos orgánulos tienen una membrana exterior modificada para no ser atacados por estas moléculas. Al mismo tiempo, todos los materiales celulares de desecho se envían a este orgánulo a través de transportadores intracelulares, que, si se acumularan en el interior de la célula, correrían el riesgo de impedir su correcto funcionamiento y matarla. De esta manera, todo este material puede ser descompuesto en moléculas más simples, que pueden ser reutilizadas por la célula (como si fuera el mejor centro de reciclaje de basura).

Muerte celular programada

Una última función de los radicales libres está ligada a lo que se denomina “muerte celular programada”, es decir, ese proceso que hace que, a través de la replicación de algunas células y la muerte de otras, nuestro cuerpo sea capaz de diferenciar un tejido de otro . ¿Se ha preguntado alguna vez cómo es posible que todos los tejidos que caracterizan a un ser humano se puedan diferenciar del mismo óvulo inicial? Esto se debe también a la acción de los radicales libres y a su capacidad de regular la vida (y, sobre todo, la muerte) de algunas células en lugar de otras, todo ello bajo el “control” de nuestro ADN.

Por qué estas moléculas no son dañinas para nuestro cuerpo. Sin embargo, es necesario mantener el delicado equilibrio entre la su producción y eliminación.

Radicales libres: el papel de los antioxidantes en el mantenimiento del equilibrio

Dado que la producción de radicales libres es un proceso fisiológico que no puede detenerse, nuestro cuerpo ha desarrollado un mecanismo de defensa contra estas sustancias, que consiste en moléculas capaces de unirse a los ROS, inactivándolos . Estos son los antioxidantes , los n parte producidos por nuestras células (endógenos), parte tomados con la comida (exógenos) . Este sistema asegura que la presencia de radicales libres en nuestro cuerpo nunca exceda los niveles de guardia que pueden poner en riesgo nuestra salud.

Sin embargo, para que esto suceda, debe haber una proporción entre los radicales libres y los antioxidantes . Si esto no sucede, los radicales libres se acumulan y se vuelven nocivos, desencadenando una cadena de reacciones de oxidación capaces de alterar las proteínas, los fosfolípidos de las membranas celulares o los ácidos nucleicos (ADN y ARN) , con daños incluso muy graves. En este caso, hablamos de estrés oxidativo.

radicales libres y celular

Estrés oxidativo: causas

El estrés oxidativo puede definirse como la ruptura del equilibrio fisiológico entre la producción y la eliminación de los radicales libres . Se trata de una condición patológica que puede ser localizada , cuando las lesiones causadas por los radicales libres se limitan a zonas específicas del cuerpo (por ejemplo, el sistema nervioso o el sistema cardiovascular) o sistémica , si la involucran en su totalidad.

Pero ¿cuáles son las causas del estrés oxidativo? Esta condición puede ser el resultado de:

  • aumento de la producción de radicales libres
  • una defensa menos efectiva antioxidante corporal
  • ambos factores.

Hiperproducción de radicales libres: lo que puede depender de

La sobreproducción de ROS puede ser determinada por agentes físicos, químicos o biológicos i, como la exposición a la radiación o a los contaminantes, el abuso del alcohol y las drogas, los virus, las bacterias, el estrés. El origen del excedente de radicales libres también puede ser de causas endógenas y esto se debe, en casi todos los casos, a los procesos que implican el movimiento de cargas de una molécula a otra.

Los radicales libres y el metabolismo de la energía

Dado que la mitocondria es un verdadero motor de nuestra célula, capaz de explotar moléculas biológicas como los azúcares, en primer lugar, seguidos de las grasas, para producir energía , también representa el primer centro donde se produce la formación de radicales libres . Durante los esfuerzos físicos intensos , es decir, los eventos en los que la demanda de energía aumenta enormemente, la producción de radicales libres también alcanza su punto máximo. En estos casos, si se equilibra todo con una integración de antioxidantes exógenos (una buena porción de fruta y verdura, combinada con granos enteros, quizás un poco de chocolate negro o una buena proteína magra, después del entrenamiento), se puede registrar un contraste eficaz con los radicales libres producidos. Pero en caso de que no se establezca un equilibrio correcto, se puede observar un aumento, obviamente a lo largo del tiempo, de los efectos relacionados con este excedente de radicales libres.

También se observa un aumento de la producción endógena de estas sustancias en otros casos, como en el metabolismo de los ácidos grasos , proceso que se establece en nuestro organismo tanto como consecuencia de enfermedades causadas por este mecanismo como en el caso de una dieta fuertemente desequilibrada hacia el consumo de grasas.

Radicales libres y respuesta inmune

Por último, otra causa del aumento de los radicales libres está relacionada con la respuesta inmunológica de nuestro cuerpo a la presencia de patógenos (bacterias o virus) . Estos organismos son destruidos gracias a la acción de los radicales , los cuales, sin embargo, no actúan de manera selectiva hacia el objetivo patológico y pueden también causar daños al distrito corporal afectado por esta estrategia defensiva. Claramente, cuanto más grave sea la infección, mayor será el daño causado.

La disminución de las defensas antioxidantes puede deberse a una reducción de la ingesta de antioxidantes, a un aumento de su consumo o a una disminución de la biodisponibilidad.

Estrés oxidativo: los riesgos

El daño por estrés oxidativo puede ser extremadamente grave para todo el cuerpo. Esta condición, de hecho acelera el envejecimiento natural , así como favorece o agrava una serie de enfermedades inflamatorias y/o degenerativas , como la aterosclerosis y la hipertensión (y sus consecuencias como el derrame cerebral), ataque cardíaco, isquemia), enfermedad de Parkinson , enfermedad de Alzheimer , diabetes , obesidad , tumores .

¿Quiere saber más sobre el estrés oxidativo y cómo defenderse de sus efectos nocivos? Lea nuestro artículo Estrés oxidativo: qué es, cómo prevenirlo y cómo combatirlo .

Radicales libres: cómo combatirlos

Nos vamos de una consideración que nunca debe ser olvidada: nuestra el cuerpo puede manejar la naturalidad producción de moléculas oxidantes (ROS) capaces de dañar la células. Es natural, sin embargo, que con el tiempo, las mismas células ya no puede hacer frente a la acumulación de ROS por un proceso de senescencia (conocido como envejecimiento).
El envejecimiento es fisiológico, no hay elixires de larga vida ni moléculas antioxidantes, tomadas con la comida, capaces de para invertir esta tendencia natural.

Dicho esto, la lucha contra los radicales libres es ciertamente posible si con ello no pretendemos invertir una tendencia natural al envejecimiento de nuestro organismo, sino más bien prevenir o combatir el estrés oxidativo causado por estilos de vida o alimentación equivocados y sus consecuencias nocivas para el organismo.

radicales libres como combatirlos

Por lo tanto es importante preservar el equilibrio entre la producción y eliminación de radicales libres. Para hacer esto, tienes que actuar en los dos principales factores que pueden alterarla:

  • modificar su estilo de vida para modular el equilibrio entre oxidantes y antioxidantes : limitar el consumo de alcohol y la exposición a contaminantes o productos químicos (fumar, contaminación), seguir una dieta equilibrada en calorías y nutrientes (y utilizar métodos de cocina saludables), realizar una actividad física moderada pero constante (evitar el sobreentrenamiento). Todos estos son buenos hábitos capaces de prevenir el estrés oxidativo, retrasar el envejecimiento y mejorar la esperanza de vida.
  • para reforzar sus defensas antioxidantes , ya sea siguiendo una dieta rica en alimentos que las contengan o proporcionando, cuando sea necesario, un suplemento para ayudar a cubrir sus necesidades.

¿Quieres saber más sobre los antioxidantes y cómo asegurarte de que siempre consigues la cantidad correcta? Lea nuestro artículo Antioxidantes: qué son, para qué sirven, cómo tomarlos en la mesa, cuándo suplementar .

Fuente:  Dr. Lorenzo Traversetti, biólogo nutricionista.

 

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